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公開 | 大宮 あゆみ

日本一グルメな羊たち!?美唄市「西川農場のアスパラひつじ」

近年、もっぱら注目度が高い空知地方。「空を知る」なんて、ちょっと素敵なエリアですね。そんな空知地方の中心部にある美唄市は、甘くてジューシーなグリーンアスパラの産地として知られています。そのアスパラをたらふく食べて暮らしている羊たちがいると聞き、訪ねてみました。


気持ちよさそうに日光浴をしている羊たち。いつも誰かと誰かが寄り添っています▲気持ちよさそうに日光浴を楽しむ羊たち。トレーサビリティも万全

 

近隣の農家から大量に届く美唄の新鮮なアスパラ

美唄市の中心部から車でわずか5分ほどの場所に、『アスパラひつじ』を生産している西川農場がありました。掃除の行き届いた清潔な畜舎から、メェメェと個性あふれる羊たちの鳴き声が聞こえてきます。そろそろ給餌の時間。美味しいアスパラを待ち切れず、一斉におねだりが始まりました。農場主の西川崇徳さんが現れるとボルテージはMAXに。羊たちの大合唱が始まりました。まるで「アスパラ~♪アスパラ~♪美味しいアスパラ~♪」と唄っているかのようです。それもそのはず、この季節西川農場では近隣の農家から届けられたもぎたてのアスパラを毎日羊たちに与えているのです。もちろん、人が食べても美味しいアスパラ、羊たちも大好物です。


清潔で暮らし心地がよさそうな畜舎。西川農場では、飼育の際にでる敷き藁などを堆肥化して畑で使うなど循環型の農業にも取り組んでいる▲左 / 西川農場では、飼育の際にでる敷き藁などを堆肥化して畑で使うなど循環型の農業にも取り組んでいる
右 / 屋外のパドックにも羊たちがたくさん。牧草が茂る季節は放牧もしているとか

 

廃棄されるアスパラの切れ端を有効活用

グリーンアスパラは、収穫後に出荷サイズに合わせて根元を切り落とします。農家では毎日大量の切り落としが出ますが、まだ効率よく再利用されているとは言い切れず、廃棄処分になることがほとんど。美味しさに変わりはないのにもったいない!なんとか使えないかとアスパラ農家さんが西川さんのもとに相談に来られたのがことの始まりだそうです。そのころ、ペットとして3頭の羊を飼育していた西川さん。持ち込まれたアスパラを美味しそうに頬張る羊たちをみて、アスパラで育てた羊をたくさんの人に食べてもらいたいと思いたち平成19年『アスパラひつじ』構想がスタートしたのだとか。


収穫シーズンの期間は生のもぎたてアスパラを、冬の間は自社のサイレージで発酵保存させたアスパラを与えている▲収穫シーズンの期間は生のもぎたてアスパラを、冬の間は自社のサイレージで発酵保存させたアスパラを与えている


それから農場を法人化し、羊の数を増やし、畜舎や牧草地の環境を整え、肉質の成分分析をすすめ、取り扱ってくれる店を探すなど自分たちの手でブランド化を進めてきました。9年目の今年、羊は200頭近くまで増え、今や人気は全国区に。羊特有の気になる臭みが少なく、旨みや甘みが強くて美味しいと評判になったアスパラひつじ。欲しくてもなかなか手に入らない希少価値の高い逸品として評価されるようになりました。

 

美唄、西川農場のアスパラひつじが美味しいワケは!?

アスパラには、もともと元気の源であるアスパラギン酸という成分が豊富で、薬に頼ることなく自ら体の不調を整えるなどの効果があるといわれています。西川農場の羊たちがみんなとっても元気でたくましく、病気を寄せ付けないようなオーラに満ちているのはアスパラ効果かもしれません。また、アスパラひつじには旨み成分であるグルタミン酸の含有量が極めて高いということがわかり、これが美味しさの秘密のひとつといえそうです。
現在アスパラひつじは道内外の飲食店に卸しているほか、自社でもベーコンやソーセージ、レバーペーストなどの小売用の商品に加工していますが、商品になるとすぐに完売してしまうほどの人気ぶり。ホームページにて取り扱っている飲食店の情報を検索できるので、お店で味わうのがおすすめです。「今後もアスパラひつじを核として、さらに消費者に喜んでもらえるような展開を企画中なんですよ」と西川さん。ますますアスパラひつじファンが増えそうな予感です。


飼育は肉質に定評があり、冬の寒さにも強いサフォーク種がメイン。小売用アスパラひつじのベーコンは、完成するとすぐに完売してしまう人気商品。マメにホームページをチェックしよう▲左上 / 飼育は肉質に定評があり、冬の寒さにも強いサフォーク種がメイン
左下 / 「美唄には美味しいものがたくさんありますが、その中のひとつとして喜んでいただければうれしいですね」と語る西川農場代表の西川崇徳さん
右 / 出ると完売してしまうアスパラひつじのベーコン。定期的にホームページをチェックしよう

 

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